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U-18侍ジャパン、アジアで惨敗の理由は「右打者がいなかったこと」

2018/09/17

 根尾昂や藤原恭大など、大阪桐蔭“最強世代”の5人や、この夏の主役となった金足農業・吉田輝星らを揃えながら、U-18侍ジャパンはアジア選手権で3位という結果に終わった。台湾に敗れ、決勝進出の可能性が消滅した9月7日、永田裕治監督の目は泳ぎ、意気消沈した言葉を並べた。

「なんと2安打ですか……。なにせバットの芯に当たらない。策がなかったですね」

 2安打のうちクリーンヒットはゼロで、105球という球数制限があるにもかかわらず、台湾の左腕エースに完投を許す、まさに完敗だった。

 高校生年代の大会で日本が敗れると、必ず「永遠の課題」(永田監督)という木製バットへの対応が槍玉に挙がる。だが、今回は代表18選手中、右打者がわずか9人(うち5人は投手専任)しかいない選手選考にこそ問題があった。

一次ラウンド最終戦では宿敵・韓国に敗れてガックリ ©共同通信社

 球数制限を気にするあまり、チームの核を担った根尾だけでなく野尻幸輝(木更津総合)のような二刀流の左打者を選考し、パンチ力よりも機動力を重視。結果、台湾戦では1番から6番まで左打者を並べるしかなかった。例えば昨夏、全国制覇を経験した野村佑希(花咲徳栄)や、早実で清宮幸太郎(現日ハム)の後ろを打っていた野村大樹ら一発のある右打者がいたら、オーダーの幅も広がったはずだ。