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世間では知名度ほぼゼロ、永田町では参院のドン……吉田幹事長とは何者だったのか

 その名が意外な形で取り沙汰されたのは、4月上旬のことだった。安倍晋三首相と麻生太郎財務相の地元の道路整備に絡み、塚田一郎国土交通副大臣(その後更迭)が、「吉田幹事長が私の顔を見て『分かっているな。総理と副総理の地元の事業だ』と。私は物わかりがいい、すぐ忖度します」と語った一件だ。

秘書、県議を務めた後、52歳で国政入り ©共同通信社

 吉田博美自民党参院幹事長(69)。「世間と永田町での存在感のギャップが最も大きい政治家」(政治部記者)だ。今夏で改選だが、4選を目指して立候補するか未だ明らかにせず、「4月の大型連休前に決める」と表明している。

 吉田氏は「参院のドン」と呼ばれた青木幹雄元自民党参院議員会長に見出されて権力の階段を上り、新たなドンになった。とはいえ、官房長官を務めた青木氏と違って一度も閣僚にならず、世間的な知名度はゼロに近い。

 山口県出身だが、選挙区は高校まで育った長野県。長く二人区だったため、羽田孜元首相の長男・雄一郎氏と議席を分け合ってきたが、今回は一人区になった。吉田氏は昨秋、早々に長野での立候補見送りを表明。地元記者は「どうせ勝てないと思って逃げたと見られています」と語る。