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71歳で急逝 三菱自動車の“天皇”を支えた「30歳年下妻」と「カルロス・ゴーン」

2020/09/15

 三菱自動車で約16年間、経営を指揮してきた益子修前会長(享年71)が8月27日、心不全で死去した。病気療養で同7日に会長職を辞したばかりだった。

 1972年に三菱商事に入社した益子氏。三菱自の海外営業で頭角を現し、「自動車のエース」と呼ばれた。2004年、リコール隠しで経営不振に陥った三菱自の再建役として派遣され、翌05年に社長に就任。相次いで海外工場を閉鎖するなどコスト削減を進める一方、新興国市場で稼ぐ戦略で収益を改善させ、次第に社内で「天皇」と呼ばれる存在になっていく。

電気自動車「アイ・ミーブ」の開発などを主導 ©共同通信社

 私生活では社長就任時は独身だったが、11年、三菱グループの会社で受付嬢だったこともある30歳年下の女性と結婚。自身と同い年くらいの妻の母親が経営する小料理屋で、社員の慰労会を開くこともあった。

 三菱自が再び苦境に陥ったのは16年4月。軽自動車で協業していた日産側の指摘を受け、開発部門が約25年間も燃費データを改竄していたことが発覚したのだ。益子氏は当時、「週刊文春」(同年5月26日号)の取材にこう答えている。

「社長になってからいろんな問題が起きているけど、全部開発関係。営業系は(三菱)商事の人が来たからすごく良くなった。品質系は(三菱)重工から来た人が3年で劇的に変えた。でも、開発には外の人を入れることができなかった。これだけ会社が潰れそうになっているのに、少なくとも(社員が)ウソはつかないだろうと思っていました」